El agua antigua de Marte es uno de los objetivos del rover Curiosity: explorando el Monte Sharp
Después de llegar al canal Gediz Vallis, el rover Curiosity Mars de la NASA capturó esta panorámica de 360 grados utilizando una de sus cámaras de navegación en blanco y negro el 3 de febrero. La formación tiene intrigados a los científicos por lo que podría decirles sobre la historia del agua en el Planeta Rojo. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Según informa la NASA en Español, hace miles de millones de años, Marte era mucho más húmedo y probablemente más cálido que hoy. Curiosity está obteniendo una nueva mirada a ese pasado más parecido a la Tierra a medida que avanza y finalmente cruza el canal Gediz Vallis, una característica sinuosa con forma de serpiente que, al menos desde el espacio, parece haber sido tallada por un río antiguo.

Esa posibilidad tiene intrigados a los científicos. El equipo del rover está buscando pruebas que confirmen cómo se talló el canal en el lecho de roca subyacente. Los lados de la formación son lo suficientemente empinados como para que el equipo no crea que el canal fue creado por el viento. Sin embargo, los flujos de escombros (deslizamientos de tierra rápidos y húmedos) o un río que transporta rocas y sedimentos podrían haber tenido suficiente energía para excavar el lecho de roca. Después de que se formase el canal, se llenó de rocas y otros escombros. Los científicos también están ansiosos por saber si este material fue transportado por flujos de escombros o avalanchas secas.

Desde 2014, Curiosity ha estado ascendiendo las estribaciones del Monte Sharp, que se encuentra a 5 kilómetros sobre el suelo del Cráter Gale. Las capas en esta parte inferior de la montaña se formaron a lo largo de millones de años en medio de un clima marciano cambiante, lo que proporcionó a los científicos una manera de estudiar cómo la presencia tanto de agua como de los ingredientes químicos necesarios para la vida cambió con el tiempo.

Por ejemplo, una parte inferior de esas estribaciones incluía una capa rica en minerales arcillosos donde una gran cantidad de agua alguna vez interactuó con la roca. Ahora el rover está explorando una capa enriquecida con sulfatos, minerales salados que a menudo se forman cuando el agua se evapora.

Revisando la Cronología del Monte Sharp

Se necesitarán meses para explorar completamente el canal, y lo que los científicos aprendan podría revisar el cronograma de formación de la montaña.

El empinado camino que tomó el rover Curiosity Mars de la NASA para llegar al canal Gediz Vallis está indicado en amarillo en esta visualización realizada con datos orbitales. En la parte inferior derecha está el punto donde el rover se desvió para ver de cerca una cresta formada hace mucho tiempo por flujos de escombros desde más arriba en el Monte Sharp. Crédito: NASA/JPL-Caltech/UC Berkeley

Una vez que las capas sedimentarias de la parte inferior del Monte Sharp fueron depositadas por el viento y el agua, la erosión las redujo para exponer las capas visibles hoy. Sólo después de estos largos procesos, así como de períodos intensamente secos durante los cuales la superficie del Monte Sharp era un desierto arenoso, se pudo excavar el canal de Gediz Vallis.

Los científicos creen que las rocas y otros escombros que posteriormente llenaron el canal vinieron de lo alto de la montaña, donde Curiosity nunca irá, lo que le dio al equipo una idea de qué tipo de material puede haber allí arriba.

Si el canal o la pila de escombros se formaron con agua líquida, eso es realmente interesante. Significaría que bastante tarde en la historia del Monte Sharp, después de un largo período seco, el agua regresó, y en gran medida”, dijo el científico del proyecto Curiosity, Ashwin Vasavada del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

Esa explicación sería coherente con uno de los descubrimientos más sorprendentes que Curiosity ha hecho mientras conducía hacia el Monte Sharp: el agua parece haber ido y venido en fases, en lugar de desaparecer gradualmente a medida que el planeta se volvía más seco. Estos ciclos se pueden ver en evidencia de grietas de lodo; lagos salados y poco profundos; y, directamente debajo del canal, flujos cataclísmicos de escombros que se acumularon para crear la extensa cresta de Gediz Vallis.

El año pasado, Curiosity realizó un desafiante ascenso para estudiar la cresta, que cubre las laderas del Monte Sharp y parece crecer desde el final del canal, lo que sugiere que ambos son parte de un sistema geológico.

Curiosity documentó el canal con un panorama en blanco y negro de 360 grados desde la cámara de navegación izquierda del rover. Tomada el 3 de febrero (el día marciano número 4.086, o sol, de la misión), la imagen muestra la arena oscura que llena un lado del canal y una pila de escombros que se eleva justo detrás de la arena. En dirección opuesta está la empinada cuesta que subió Curiosity para llegar a esta zona.

El rover toma este tipo de panoramas con sus cámaras de navegación al final de cada viaje. Ahora el equipo científico confía aún más en las cámaras de navegación mientras los ingenieros intentan resolver un problema que limita el uso de una cámara perteneciente a la Mast Camera en color, o Mastcam.

Esta entrada se publicó en Noticias en 03 Abr 2024 por Francisco Martín León

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *