Unos científicos descubren el bosque más antiguo del mundo oculto en Inglaterra
Trifonov_Evgeniy//Getty Images

Los árboles llevan en la Tierra mucho más tiempo que nosotros, los humanos, o incluso que los dinosaurios. Menos mal, porque tras la auspiciosa llegada de los primeros bosques, los niveles de CO2 en todo el mundo cayeron en picado hasta niveles casi modernos, a la vez que suministraban al mundo un torrente de oxígeno que dio lugar a una vida más compleja.

En 2009, los paleobotánicos encontraron el punto de partida de esta revolución maderera en una cantera abandonada de El Cairo, Nueva York, conocida como el bosque fósil de Gilboa. ¿Ese punto de partida? Los restos fosilizados de Archaeopteris -una antigua planta que presentaba un gran sistema radicular leñoso con ramas adornadas con hojas- hallados en rocas de 386 millones de años de antigüedad.

Pero ahora, científicos de la Universidad de Cambridge hacen retroceder esa revolución leñosa otros cuatro millones de años con el descubrimiento de nuevos especímenes fósiles en la Formación Arenisca Hangman, situada en el suroeste de Inglaterra. Un estudio sobre este descubrimiento se publicó a finales de febrero en la revista Journal of the Geological Society.

Aunque estos nuevos ejemplares reúnen las condiciones adecuadas para ser considerados el bosque más antiguo del mundo –según Neil Davies, de la Universidad de Cambridge y coautor del estudio-, este bosque antiguo no es tan variado como el que se encuentra en El Cairo, Nueva York. En su lugar, este bosque está lleno sobre todo de cladoxilópidos (un pariente cercano de los helechos y las colas de caballo) que se parecen a las palmeras, pero no tienen nada que ver. Aunque su largo tallo central parece contener frentes similares a los de las palmeras, en realidad son sólo un montón de “ramitas”, dijo Davies en una entrevista con Live Science.

“La evolución de los árboles y los bosques durante el período Devónico cambió fundamentalmente la biosfera terrestre de la Tierra”, dice el estudio. “Informamos de la evidencia de un paisaje forestal cladoxilópsido no reconocido previamente… la evidencia más antigua conocida a nivel mundial de la posición relativa de los árboles en pie: en el lenguaje común un ‘bosque fósil'”.

Formados hace 390 millones de años, estos cladoxilópidos no habrían disfrutado (o habrían despreciado, según se mire) el clima moderno del suroeste de Inglaterra. Inglaterra se encontraba en un lugar muy distinto durante la Época Devónica Media, en una etapa faunística conocida como Eifelio (hace entre 393,3 y 387,7 millones de años).

Por aquel entonces, unos 150 millones de años antes de la aparición de los primeros dinosaurios, Inglaterra formaba parte de una enorme masa de tierra conocida como Laurussia, que se formó a partir de continentes más pequeños como Avalonia, Báltica y Laurentia unos 30 millones de años antes, a principios del Devónico. La masa continental que acabó formando Inglaterra se situaba por debajo del ecuador, por lo que su clima era más cálido y seco que el de las Islas Británicas actuales.

Aunque se trata del bosque más antiguo que se conoce (es decir, árboles que crecen juntos), estos cladoxilópidos agrupados no representan los árboles más antiguos de la historia. Estos aparecieron por primera vez en la Tierra hace unos 500 millones de años, según un estudio de 2018 de la Universidad de Bristol. Y aunque Estados Unidos ha perdido ahora la corona en favor de Inglaterra en lo que respecta al bosque más antiguo jamás descubierto, este nuevo descubrimiento ayudará a reconstruir el antiguo rompecabezas de cómo los árboles alteraron radicalmente el planeta y allanaron el camino para el surgimiento de un mundo lleno de vida.

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Darren Orf

Darren lives in Portland, has a cat, and writes/edits about sci-fi and how our world works. You can find his previous stuff at Gizmodo and Paste if you look hard enough. 

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